В более узком смысле ЦОД — это помещение, предназначенное для размещения оборудования для обработки и хранения данных и обеспечивающее подключение к быстрым каналам связи. Для того чтобы полнее раскрыть суть понятия ЦОД, начнем с истории его возникновения. В принципе, вычислительные центры, знакомые многим по ЕС-машинам, которые получили распространение в нашей стране еще 30 лет назад, — это в определенном смысле кондиционер серверный современных ЦОД.

Общей для нынешних ЦОД и старых ВЦ является идея консолидации ресурсов. При этом ВЦ имели достаточно сложные подсистемы обеспечения необходимой для вычислительной техники среды, которая состояла из подсистем охлаждения, электропитания, безопасности и т. С распространением ПК в середине 1980-х годов наметилась тенденция к рассредоточению вычислительных средств — настольные компьютеры не требовали особых условий, а следовательно, вопросам обеспечения специальной среды для вычислительной техники уделялось все меньше внимания. Однако с развитием клиент-серверной архитектуры в конце 90-х годов возникла необходимость установки серверов в специальных помещениях — серверных комнатах. Нередко случалось так, что серверы размещали на площади старых ВЦ.

Расцвет дата-центров пришелся на период бума дот-комов. Поскольку все современные дата-центры обеспечивают доступ к Интернету, первое слово в названии было упразднено. Со временем появилось отдельное научное направление, которое занимается вопросами оптимизации строительства и эксплуатации дата-центров. В начале XXI века многие крупные компании как за рубежом, так и у нас в стране пришли к необходимости внедрения ЦОД — для одних первостепенным стало обеспечение непрерывности бизнеса, для других ЦОД-решения оказались очень эффективными вследствие экономии эксплуатационных затрат. Многие крупные компании пришли к выводу, что централизованная модель вычислений обеспечивает лучший показатель TCO. За последнее десятилетие многие крупные ИТ-компании обзавелись целой сетью ЦОД. Wireless в 2002 году купил  американскую компанию Digital Island — владельца 40 ЦОД по всему миру, а европейский оператор Interoute в 2005 году приобрел оператора и хостинг-провайдера PSINet, подключив к своей панъевропейской сети 24 ЦОД.

Практика применения риск-ориентированных подходов к ведению бизнеса стимулирует использование ЦОД. Компании начали понимать, что вложения в организацию бесперебойной работы критичных ИТ-систем обходятся для многих видов бизнеса гораздо дешевле, чем возможный ущерб от потери данных в результате сбоя. Внедрению ЦОД способствует также принятие законов, требующих обязательного резервирования ИТ-систем, появление рекомендаций по применению модели аутсорсинга ИТ-инфраструктуры, необходимость защиты бизнеса от природных и техногенных катастроф. Например, недавно появилась информация о том, что Google намерена построить крупный ЦОД в штате Айова площадью 22,3 га, потратив на него 600 млн долл.

Одним из первых крупных российских ЦОД был Центр Сбербанка. При этом солидные российские Интернет-компании имеют уже по нескольку дата-центров. Дата-центр подключен к московскому оптическому кольцу Яндекса, которое соединяет другие дата-центры и офисы Яндекса, а также к М9 и М10 — традиционным точкам обмена трафиком с провайдерами. Создав крупные дата-центры в узлах широкополосной сети в большинстве регионов России, оператор намерен превратить их в точки локализации клиентов и продаж всего спектра услуг. До середины 2009 года в 44 центрах субъектов Федерации будут открываться вновь создаваемые ЦОД.

Первыми станут Москва, Санкт-Петербург, Казань, Самара и Челябинск. Оператор планирует, что до конца 2008 года будут введены в эксплуатацию первые 20 площадок, остальные — к середине 2009-го. Площадь каждого ЦОД, в зависимости от потребностей региона, будет варьироваться от 500 до 1000 кв. Проект «40×40» ориентирован на широкий круг клиентов, имеющих потребность в аутсорсинге ИТ-инфраструктуры в масштабах всей страны, — операторов связи, «сетевых» корпоративных клиентов, разработчиков контента и приложений, операторов IP-TV и телевизионных компаний, а также на госструктуры, отвечающие за реализацию национальных ИКТ-программ. Собственные ЦОД у нас в стране имеют не только коммерческие, но и государственные структуры, такие как МВД, МЧС и ФНС.

По данным IDC, количество дата-центров в США достигнет к 2009 году 7 тыс. Наряду со строительством новых дата-центров на повестке дня стоит проблема модернизации старых. ЦОД перестанет отвечать эксплуатационным требованиям и требованиям к производительности, если не будет проведена соответствующая модернизация. Средний срок обновления компьютерного оборудования в ЦОД — примерно три года.